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植物的奇妙超能力
2022-11-23

作者:【意】雷纳托·布吕尼

译者:石豆、张媛

出版社:中国社会科学出版社

出版时间:2019年6月

字里行间

林 颐

科普小书《魔法学徒的神奇花园》采用了一种有趣的形式。作者雷纳托·布吕尼化身为一家未来科技公司的猎头主管,承担招聘奇特植物、发掘创意,并为公司寻找风险投资、满足客户要求的职责。魔法学徒走马上任。

第一位客户的目标是征服宇宙,客户需要那些能不借助动物,自行播撒种子和花粉的生命体。HR发布了招聘启事,应者云集。谁是第一个上场的呢?苔藓。

苔藓可能是我们最熟悉,也最易忽略的植物。很少有人知道,苔藓是地球上最古老的植物之一,已经存活了至少几百万年,为什么无数貌似强大的生物在历史长河中悄然消失了,苔藓这种不起眼的小东西却依然在潮湿的屋脊、瓦片缝里、茅屋的滴水檐下,在一切不大被注意的角落里繁茂生长呢?苔藓发来的竞职邮件解答了谜题。它们自给自足,以爆炸盘旋式的方法,把孢子投射到足够的高度,借助气流可以传播到几十公里外的地方。

强势的播撒种子系统可以帮助植物繁衍。作者是一位非常有进取心的HR,在苔藓打开他封闭的工作困境之后,他接着挖掘了山香属植物、鸟尾花、小花碎米荠等“新人”,它们都具有独特的投掷系统,他与响盒子、红刀豆、白花酢浆草、松矮榭寄生等的会面也卓有成效。它们各有各的本领,也各有各的骄傲,总之,第一支团队顺利组成。

公司业务迅速拓展:空气净化、水净化、蓄水系统等工程上马;严肃的军方智库找上门来,仿生武器装备大有前途;嗅觉灵敏的商人不甘落后,他们要求更细致的市场划分与更成功的营销策略;至于创意日用品,建筑设计,以及永葆青春的医学梦想,破解能源危机的光合科学研究……哪个领域能离开大展神通的植物们呢?

在作者的笔下,植物们活力充沛,个性十足,有的谦虚,有的自负,有的傲娇,有的腹黑,为了竞争上岗,纷纷各展所长,热情地投身自己的工作。柑橘属揭示了白色内皮消解动能的生物抗摔效能;亚马逊王莲大型叶片的漂浮功能曾经成为伦敦邱园水晶宫的设计灵感;亚麻荠、倒地铃、水稗和箭筈豌豆是山寨商品销售市场的“四个火枪手”,具有高超的伪装和说服轻信者的艺术;地中海文化一直流传以弗所七圣童的神话,枣椰、狭叶蝇子草、大皱蒴藓等植物同样具有长时间的休眠能力,一旦条件成熟,千万年之后仍能复活。

正如生物学理查德·道金斯所言,进化是地球上最伟大的表演。生物不可能全凭偶然因素出现在世上,因为生物的“设计”既复杂又优美,它们源自一个累积的过程,逐步以非常简单的开始,变成今日的模样。植物世界斑斓生动,也冷酷无情,它们每一个能够生存发展,都很不容易。比如,那些生长在干旱环境的植物,简直无所不用其极地调节自身的姿态,从根到茎到叶片到每一个细部,都必须适合聚敛、吸收空气中细微的水分。澳洲圣诞树为什么那么枝繁叶茂,因为“它游走在法律边缘”,它从邻居那儿偷走了宝贵的水分。优胜劣汰的“职场生态”就是那么残酷啊。

作为称职的HR,作者还要考虑,这些植物的特长是真的吗?应该怎样更好地为“我”所用呢?作者雷纳托·布吕尼本职是意大利帕尔马大学教授,主要研究方向为药用植物、保健食品及植物化学物质,还是致力于研究应用植物学、天然物质、食物、健康与营养之间联系的“LS9-生物活性与健康”小组联合创始人,所以,这部作品主要采用拟人化的对谈,却并非浅层科普,而是深度细致多层次地呈现前沿科学探索。

客户们提出的各种匪夷所思的要求,其实代表了未来科技的发展方向,也是科学家们最关切的那些问题。人们从植物那里找到灵感,利用仿生学原理运用于实践,奇特的想象就这样逐渐成为现实。大自然的神乎其技,与科学家的神奇脑洞,带来多少惊喜呀!